Helen Fabela Chávez

Helen Fabela Chávez

Helen Chávez siendo entrevistada por Sam Kushner, Delano, 1967. Foto de Emmon Clarke.

Helen Fabela Chávez fue una de las fundadoras de la Asociación de Campesinos (FWA). Nació en 1928 en Brawley, California, de padres mexicanos que emigraron a Estados Unidos en la migración masiva de la década de 1920 para laborar como trabajadores migrantes en el Valle de San Joaquín. Helen, la segunda de cinco hijos, comenzó a trabajar en los campos cuando solo tenía siete años, cosechando algodón y uvas junto con su madre. Su padre murió cuando ella tenía 12 años y tres años después, ella y su hermana mayor, Teresa, abandonaron la escuela secundaria de Delano para trabajar tiempo completo y mantener a su madre, su hermana Petra y sus cuatro hermanos. Ese mismo año, 1943, conoció a César Chávez.

Bonnie Chatfield, Gilbert Padilla, Helen Chávez y Jessica Govea trabajando en el Centro de Servicios para Campesinos, Delano, 1966. Foto de Emmon Clarke.

Helen y César se casaron unos años más tarde en 1948 y se mudaron primero a una casa en Delano, donde cosecharon fresas en Greenfield, en Crescent City y finalmente en San José, donde conocieron a Fred Ross, fundador del grupo latino de derechos civiles de base: Organización de Servicios Comunitarios (CSO). César comenzó a trabajar para la CSO poco tiempo después. Durante este tiempo, Helen se mantuvo ocupada cuidando de sus ocho hijos. Cuando César renunció a CSO en 1962 y dejó de recibir un salario, Helen, que en ese momento tenía 34 años, volvió a trabajar en los campos por tiempo parcial, cosechando uvas y armando cajas de cartón en una fábrica local.

Helen Chávez and Ethel Kennedy participate in a procession in honor of César Chávez en route to Forty Acres for his funeral, Delano, 1993. Helen Chávez y Ethel Kennedy participan en una procesión en honor a César Chávez a Forty Acres para asistir a su funeral, Delano, 1993.

César Chávez y Helen Chávez están frente al capitolio del estado, Sacramento, 1966

César Chávez y Helen Chávez están parados frente al capitolio del estado en el último día de la marcha de Delano a Sacramento. César Chávez se dirigió brevemente a la multitud ese día. “Es bueno recordar que en la derrota debe haber valentía, pero también que en la victoria debe haber humildad”, dijo Chávez. Luego agradeció a las organizaciones que brindaron su apoyo y a los campesinos que se declararon en huelga. Al finalizar su charla, agradeció personalmente a Helen Chávez. “Y quiero presentarles a alguien que cuando comenzamos a organizarnos hace cuatro años, de hecho, fue una de las pocas personas que pensó que esto se podía lograr: mi esposa, Helen”.

Como escribe el historiador Frank Bardacke en su libro Trampling Out the Vintage: “fue volver a los campos para Helen, volver a la vida de una madre campesina: levantarse a las 4 de la mañana para preparar el desayuno y el almuerzo para los niños; llevar a Birdy, el más pequeño, todavía dormido, a casa de su tía Teresa; llegar a los campos a las seis para un día completo de trabajo físico; volver a casa de Teresa para recoger a Birdy; regresar a casa para preparar la cena; limpiar la cocina; preparar a todos para ir a la cama".

Helen Chávez y Ethel Kennedy en la marcha en memoria de César Chávez, Delano, CA, 1993. Foto de John Kouns.

Helen trabajó en los campos durante un año y, después de eso, pudo encontrar trabajo de tiempo completo como contadora de FWA por $50 a la semana. Más tarde, se convirtió en contadora del sindicato, administradora de la cooperativa de ahorro y crédito de la Unión de Campesinos (UFW) y gerente de algunos de sus proyectos de servicio social. Ella era el centro de las operaciones financieras del sindicato.

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